Os fósseis esféricos vieram de sedimentos que antes estavam no fundo de um lago.

Espécime de holótipo Bicellum brasieri.
Espécime de holótipo Bicellum brasieri. (Crédito da imagem: Paul Strother)

 

Os cientistas descobriram um raro “elo perdido” evolucionário que data do primeiro capítulo da vida na Terra. É um fóssil microscópico em forma de bola que preenche a lacuna entre as primeiras criaturas vivas – organismos unicelulares – e a vida multicelular mais complexa.

O fóssil esférico contém dois tipos diferentes de células: células redondas e compactas com paredes celulares muito finas no centro da bola e uma camada externa circundante de células em forma de salsicha com paredes mais espessas. Estimado em 1 bilhão de anos, este é o fóssil mais antigo conhecido de um organismo multicelular, relataram pesquisadores em um novo estudo.

A vida na Terra é amplamente aceita como tendo evoluído de formas unicelulares que surgiram nos oceanos primordiais. No entanto, este fóssil foi encontrado em sedimentos do fundo do que antes era um lago no noroeste da Escócia. A descoberta oferece uma nova perspectiva sobre os caminhos evolutivos que moldaram a vida multicelular, disseram os cientistas no estudo.

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“As origens da multicelularidade complexa e a origem dos animais são consideradas dois dos eventos mais importantes na história da vida na Terra”, disse o principal autor do estudo, Charles Wellman, professor do Departamento de Ciências Animais e Vegetais da Universidade de Sheffield, no Reino Unido.

“Nossa descoberta lança uma nova luz sobre ambos”, disse Sheffield em um comunicado.

Hoje, poucas evidências permanecem dos primeiros organismos da Terra. Fósseis microscópicos estimados em 3,5 bilhões de anos são considerados os fósseis mais antigos da vida na Terra, embora alguns especialistas tenham questionado se as pistas químicas nos chamados fósseis eram realmente de origem biológica.

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Outros tipos de fósseis associados a micróbios antigos são ainda mais antigos: as ondulações de sedimentos na Groenlândia datam de 3,7 bilhões de anos atrás, e os tubos de hematita no Canadá datam de 3,77 bilhões a 4,29 bilhões de anos atrás. Os fósseis das algas mais antigas conhecidas, ancestrais de todas as plantas da Terra, têm cerca de 1 bilhão de anos, e o sinal mais antigo de vida animal – vestígios químicos ligados a esponjas antigas – têm pelo menos 635 milhões e possíveis até 660 milhões de anos.

Vista de superfície de um espécime de B. brasieri, mostrando o padrão de azulejos de conjuntos de células alongadas.
Vista de superfície de um espécime de B. brasieri, mostrando o padrão de azulejos de conjuntos de células alongadas. (Crédito da imagem: Paul Strother)

 

Os minúsculos aglomerados de células fossilizadas, que os cientistas chamaram de Bicellum brasieri, foram excepcionalmente bem preservados em 3D, presos em nódulos de minerais de fosfato que eram “como pequenas lentes pretas em estratos de rocha, com cerca de um centímetro [0,4 polegadas] de espessura”, disse o principal autor do estudo, Paul Strother, professor pesquisador do Departamento de Ciências da Terra e Ambientais do Observatório Weston do Boston College.

“Pegamos e cortamos com uma serra de diamante e fazemos seções finas”, moendo as fatias finas o suficiente para que a luz brilhe – para que os fósseis 3D pudessem ser estudados sob um microscópio, disse Strother ao Live Science.

Os pesquisadores descobriram não apenas um aglomerado de células de B. brasieri incorporado em fosfato, mas vários exemplos de aglomerados esféricos que mostraram a mesma estrutura e organização de células duplas em diferentes estágios de desenvolvimento. Isso permitiu aos cientistas confirmar que sua descoberta já foi um organismo vivo, disse Strother.

“Bicellum” significa “bicelular” e “brasieri” homenageia o falecido paleontólogo e co-autor do estudo, Martin Brasier. Antes de sua morte em 2014 em um acidente de carro, Brasier foi professor de paleobiologia na Universidade de Oxford, no Reino Unido, disse Strother.

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Multicelular e misterioso

Nos fósseis de B. brasieri , que mediam cerca de 0,001 polegadas (0,03 milímetros) de diâmetro, os cientistas viram algo que nunca tinham visto antes: evidências do registro fóssil marcando a transição da vida unicelular para organismos multicelulares. Os dois tipos de células em B. brasieri diferiam um do outro não apenas em sua forma, mas em como e onde eram organizadas no “corpo” do organismo.

“Isso é algo que não existe em organismos unicelulares normais”, disse Strother ao Live Science. “Essa quantidade de complexidade estrutural é algo que normalmente associamos com multicelularidade complexa”, como em animais, disse ele.

Não se sabe que tipo de linhagem multicelular B. brasieri representa, mas suas células redondas não tinham paredes rígidas, então provavelmente não era um tipo de alga, de acordo com o estudo. Na verdade, a forma e a organização de suas células “são mais consistentes com uma origem holozoária”, escreveram os autores. (Holozoa é um grupo que inclui animais multicelulares e organismos unicelulares que são os parentes mais próximos dos animais).

 

O site Scottish Highlands – anteriormente um lago antigo – onde os cientistas encontraram B. brasieri apresentou outra peça intrigante sobre a evolução inicial. Acredita-se que as formas de vida mais antigas da Terra tenham emergido do oceano porque a maioria dos fósseis antigos foi preservada em sedimentos marinhos, explicou Strother. “Não há muitos depósitos de lagos nesta antiguidade, então há uma tendência no registro da rocha em direção a um registro fóssil marinho em vez de um registro de água doce”, acrescentou.
B. brasieri é, portanto, uma pista importante de que os antigos ecossistemas de lagos podem ter sido tão importantes quanto os oceanos para a evolução inicial da vida. Os oceanos fornecem aos organismos um ambiente relativamente estável, enquanto os ecossistemas de água doce são mais propensos a mudanças extremas de temperatura e alcalinidade – tais variações poderiam ter estimulado a evolução em lagos de água doce quando a vida mais complexa na Terra estava em sua infância, disse Strother.
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Por Felype Oliveira

Felype Oliveira é criador do Café com Net, além de administrar a revista digital, também atua como social media, web designer e roteirista.

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